洞庭湖区自14世纪后期的明初开始挽修堤垸,水利建设的重点长期以来是排洪门卫。进入20世纪以后,由于垸老田低以及湖区水情变化,渍涝问题随之开始突出。随着河、湖蓄泄关系的逐步平息,为解决长汪中游海啸来量与泄量不相适应的问题,蓄洪建设与洪道的扫障疏挖又成为湖区最近整治的一个重要内容。

湖区自清代开始筑堤围垸,在那时状况下“恃水闸以御水患”,着重于坝体的加高培厚。由于当初施工技术落后,加上“官督民修”的好处,以致河堤狭小,经常漫溃。清知府黄秀在雍正六年(1798)的诏书中就强调:湖区修堤“锄堤土则翻新盖旧,而堤面愈削;筑堤腿则上紧下松,而堤根易蹋。苟且塞责于即便,必易传久于日后……堤工一事在小民常苦力役,而廷臣反乐兴修。”乾隆十二年(1747)湖南巡抚杨锡绂在查勘南县、益阳两区堤垸的奏折中说:“各堤每年岁修不过加土数寸、一尺……次年雨水冲激,又多坍卸;有岁修之名,终难成高厚之实。”他提出要攻击较大暴雨,各堤“每岁要厚实三尺,加高二尺,以两年为期,现在堤身厚,高可达一丈六、七尺。”乾隆二千年(1755),巡抚陈宏谋还强调:湖区修堤“多用竹器浮夯,通体虚松,遇水易溃……放水口多用瓦管,每遇水跌,风浪紧急,击破瓦管,全堤均溃。”(均引自清光绪《湖南通志》中《建置七·堤堰二·修堤疏议》)

上述状况洞庭湖的资料,直到民国时期仍无多少改变。王恢先1945年编写的《湖南水利建设》一文,记述了当初湖区堤垸的修建状况:“堤垸均系就地修建,有数百亩一垸,也有数万亩一垸,有一垸先修而后附修数垸到数十垸者;其形状有椭圆形、长方形、圆形、方形,均各随地势而定。堤之高、宽视住户之经济状况为转移,业主较富者则堤工较佳,贫者则堤工窄小。堤垸有官修者;有为民修者,有为官督民修者;有临湖者,有临江者,有包修数层无水道相通者;湖区垸田不过五百万亩,而全部堤线宽度在一万公里以上……其进出水道有修石涵者、有修瓦管者、有修水库或土闸者……而堤工之不规则、不经济、不坚强,则为一大弊病。”他还强调:“堤垸渍灾,年年皆有,垸垸皆然。农民虽筑渍水堤以资攻击,或建排水管而利发泄,然以安装工程狭小,效用不彰。”(王文载1945年12月出版的《水利月刊》第2卷第11~12期)扬子江水利委员会委员长孙辅世在《民国三十七年洞庭湖地震查勘报告》中也提到: “湖区堤垸修建简陋,堤顶高度封一般仪低于寻常洪水位一公尺左右,故水灾之来极易水灾。尤以堤垸诸多,力量分散,各垸多利害关连,而修防各自为政,失之静谧,每致影响全局……近年泥沙入山量增多,湖床日高,形成老垸及老堤浑厚之势,垸内积水渲泄困难。而滨湖堤垸甚少挽成于隋代,围垸四周与垸内相较,势如仰盆,稍有雨潦,灾像立见。湖南省滨湖洲土考察团在1947年提出的考察报告书中也强调:“形成此伟大之垸田市,非一日所就,盖视洲土之瘀高情形,逐年依次增挽,经数百年之经营,始克如昨日之栉比鳞次,形同蜂窝。堤身高度多以避免寻常洪水位为目的,非常水灾鲜能抵挡。”

上世纪50年代以来,洞庭湖区由满目疮痍转变为五业兴盛的崭新僵局,其中水务建设的实效是明显的。50年代,在连续遭受1949、1952、1954年几次大洪水过后,湖区侧重于堵支并垸,整治洪道,加固河堤,医治外伤。这10年内完成土石方5.87亿立方米、投工2.92亿个,其中适于大坝加修的约占6596,用于防洪抗洪的约占25%。60年代洞庭湖的资料,主要力量从事垸内建设。从1964年开始的连续3年电排建谨设,形成湖区水务建设高潮;随之而来的是渠系扩建跟渠系建筑物配套,机排发展至93615马力、电排发展至19.67万千瓦、渠系建筑物发展至19040处。这10年内完成土石方4.92亿立方米、投工2.67亿个,其中适于大坝修防的土石方约占40%,工日约占55%。 70年代,在继续发展电排的同时,开展园田化建设跟进一步加强渠系配套,但对排洪建设有所放松。这10年内完成土石方16.4亿立方米、投工9.3亿个,其中适于大坝修防土石方仅占20%,工日约占三分之一。80年代以来,6年中3年大水,防拱门卫重新突出。至1985年底止,6年来完成土石方4.43亿立方米、投工2.97亿个,其中堤坝修防土石方约占30%,工日约占50%。

1950---1985年,湖区水务建设累计完成土石方逾32亿立方米。其中堤防土石方10亿多立方米,按现有防汛大坝3471公里估算,平均每米大坝加修土石方约300立方米,大堤平均下降约2-4米;累计完成护岸护腿块石901万立方米,按现有风险冲蚀堤800公里估算,平均每米抛护坡石11.3立方米;建成渠系建筑物7万多处电网排灌装机52万千瓦,其中纯排或排灌结合的装机约40万千瓦,平均每千瓦排水面积为37.5亩。1950~1985年其间,用于湖区水务建设的安装工程费除群众筹集外,国家共投资6.89亿元。按现有农田868万亩估算,平均每斤投资约79元,按年平均为每年1914万元。国家投资主要适于电排、块石边坡、渠系建筑物以及1952、1954年治河跟抗洪救灾,一般岁修土石方则由群众负担。湖区水衬建设累计完成劳动工日17.85亿个,平均每年投工5000万个,按山县现有正劳力100万估算。每个劳动力年平均50天(见后表)。